新視野號飛近冥王星 偵測到可能是極冠的表面特徵

▲ 新視野偵測可能極冠冥王星表面特徵。(圖/引用自臺北天文館之網路天文館網站)

生活中心/綜合報導

隨著新視野號(New Horizons)愈來愈接近冥王星,能看到的冥王星細節愈來愈多,透過太空船上長程勘測相機(Long Range Reconnaissance Imager,LORRI)在4月15日拍攝的照片,以約1.13億公里距離,隱約看到這顆神秘星球及冥衛一(Charon,夏戎,前譯為凱倫)。

遠在50億公里外的冥王星又小又暗,在地球上很難看清冥王星表面特徵,即使動用了哈伯等太空望遠鏡也一樣是霧裡看花。

藉由新視野號傳回地球的原始檔,科學家們利用所謂的影像反摺積法(image deconvolution)予以強化後,首度呈現冥王星表面明亮與暗黑的區域,如上圖右下角嵌入的冥王星放大影像,在冥王星自轉時,新視野偵測到的明亮或暗黑區域也隨之變化,期間的差別相當明顯。

▼ NASA發射的新視野號拍到冥王星第1張彩色照片。(圖/翻攝自NASA)

其中有個明亮區域恰好位在冥王星的極區,很可能冥王星極冠(polar cap),也就是類似火星兩極、由水冰和乾冰形成的冰層。這顯示冥王星的地貌可能比之前認為的還複雜。

同在這影像中右下角的冥衛一,是冥王星最大的衛星,繞冥王星公轉一周約6.4天,正確來說並不是它繞冥王星公轉,而是與冥王星互繞。另外4顆小衛星因影像曝光時間僅0.1秒而無法呈現出來。

目前新視野號正在持續接近冥王星中,預定在今年7月中旬以僅約12,500公里的距離飛掠冥王星。隨著新視野號的接近,冥王星的神秘面紗將會一點點地被揭開,讓人們終於得以親近這顆冰冷的天體。(文/引用自臺北天文館之網路天文館網站)

▼ 冥王星表面發現複雜有機分子的蹤跡。(圖/引用自臺北天文館之網路天文館網站)

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