前所未有!冥王星影像首度傳回

新頭殼newtalk2015.02.05 鄭凱榕/編譯報導

美國國家航空暨太空總署(NASA)4日公開,無人探測機「新視野號」(New Horizons)在1月底的時候,從2億公里的距離外拍攝到冥王星(Pluto)的影像

根據日本共同通信社5日華盛頓報導,2006年發射升空的「新視野號」歷經9年漫長的旅程、航行48億公里以上,預定今年7月14日將會到達最接近冥王星之處。這是人類首度以探測機最近距離的觀測冥王星

NASA在4日公開的影像,是由「新視野號」所搭載的照相機所拍攝,可以看到冥王星和其最大的衛星「凱倫」(Charon,又名「冥衛一」)朦朧未明的影像。「新視野號」飛行時速約5萬公里,NASA非常期待「當更靠近的時候,應該將可以送回更多清楚鮮明的畫面」。

根據NASA官方網站的說明,新視野號週三傳回來第1張冥王星的照片,雖然在影像中,冥王星和凱倫星就像是小點一樣,但剛好慶祝美國天文學家湯博(Clyde Tombaugh;1906年2月4日─1997年1月17日)的109歲冥誕,湯博在1930年獨力發現了冥王星這顆遙遠的星球。

湯博的女兒安妮特目前住在美國新墨西哥州的拉斯克魯塞斯(Las Cruces)表示:「我爸一定會為新視野號感到震驚。真的看到他發現的星球,並且追尋到更多,看到冥王星的月亮(衛星)們,他一定會嘆為觀止的。我相信如果他今天還在世的話,這對他一定是意義非凡。」

根據維基百科的說明,新視野號是美國國家航空暨太空總署目前正在前往矮行星冥王星(在發射時間仍然被認為是一顆行星)的機器人太空飛行器任務,它將是第1艘飛越和研究冥王星和它的衛星,凱倫、尼克斯和許德拉的太空探測船。NASA可能還會批准它飛越1個或2個古柏帶(Kuiper Belt)天體。

古柏帶是一個中空圓盤狀區域,布滿數千顆大小不一的冰封天體。科學界認為這些天體是46億年前太陽系誕生時留下的碎片,有助於解開太陽系誕生之謎。

冥王星最大衛星「凱倫」,名稱源於羅馬神話中冥王普路托(Pluto)的役卒凱倫(Charon),向亡魂索取金錢為他們划船渡過冥河,在1978年發現的。依現行的定義,冥衛一可能是冥王星最大的衛星,也可能與冥王星組成雙矮行星。

古柏帶是太陽系在海王星軌道(距離太陽約30天文單位)外黃道面附近、天體密集的中空圓盤狀區域。它類似於小行星帶,但它是大得更多,更寬20倍和更重20至200倍。它主要包含小天體,或者太陽系形成的遺迹。

古柏帶的位置處於距離太陽40至50天文單位低傾角的軌道上。該處過去一直被認為空無一物,是太陽系的盡頭所在。但事實上,這裡滿佈著直徑從數公里到上千公里的冰封微行星。古柏帶的起源跟確實結構目前未明,推測來自太陽原行星盤上的碎片。這些碎片相互吸引碰撞,但最後只組成了微行星帶而非行星。

古柏帶有時被誤認為是太陽系的邊界,但太陽系還包括向外延伸2光年之遠的奧爾特星雲。古柏帶是短周期彗星的來源地,如哈雷彗星。冥王星自被發現以來,就有天文學家認為,應該排除在太陽系的行星之外,而由於冥王星的大小和古柏帶內大的小行星大小相近,20世紀末,更有主張該歸入古柏帶小行星的行列當中;而冥王星的衛星則應被當作是其伴星。2006年8月,國際天文學聯合會將冥王星剔出行星類別,並和穀神星與新發現的鬩神星一起歸入新分類的矮行星。

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